¿Confiamos en la Wikipedia?

Artículo publicado el 26 de Agosto de 2016
Artículo publicado el 26 de Agosto de 2016

Desde su creación en 2001, Wikipedia se ha convertido en una de las fuentes de información más utilizadas del planeta. Pero, ya que sus páginas pueden editarse de forma anónima en cualquier momento, ¿cómo sabemos que no es mentira?

Robbie Williams come mascotas en bares por dinero y David Beckham era un portero chino del siglo 18.

Estas afirmaciones, supuestamente publicadas en algún momento en Wikipedia, la enciclopedia libre de Internet, pueden hacerte reír. Pero la confianza depositada en la información del sitio por millones de personas que lo visitan cada día puede no ser tan divertida.

Según sus estadísticas, el número total de visualizaciones de Wikipedia es de 19.545 mil millones, con más de 13 millones de visitantes únicos diarios. Algunos de ellos se conectan a internet para buscar información de manera rápida sobre un tema que les genera curiosidad, o para ganar una apuesta entre amigos, y generalmente tienen una idea sobre cómo funciona Wikipedia: es decir, todo lo que se necesita para editar o crear artículos es una conexión a internet. Es simple, gratuito y - lo más importante - anónimo.

Para comprobar cómo funciona, abrí una cuenta en Wikipedia (lo que me llevó menos de 10 segundos) y elegí una página para editar al azar. En la página sobre el Festival de Cine de Sarajevo cambié la frase que dice "El Festival de Cine de Sarajevo es el festival de cine más importante de Europa sudoriental, y es uno de los más grandes de Europa", por "El Festival de Cine de Sarajevo es uno de los festivales de cine de Europa". Cuando actualicé la página, ahí estaba mi modificación. Lo que escribí no era incorrecto, pero demuestra que cualquier información puede ser manipulada fácilmente.

"Yo elijo creer, y es una decisión informada que he tomado, que la mayoría de los voluntarios son personas que comparten la opinión y la idea del libre acceso a la información y al conocimiento para todos en todas partes", explica la experta en alfabetización mediática Vanja Ibrahimbegovic Tihak de Sarajevo en una entrevista con cafébabel. "Sin embargo, ¿significa eso que debemos creer ciegamente en todo lo que leemos en Wikipedia? No. ¿Cómo podemos saber con certeza que cada uno de los 80 mil colaboradores del sitio ha investigado y verificado correctamente cada dato que publicaron en el mismo?".

¿Quién edita Wikipedia?

La versión más grande de Wikipedia (en inglés) tiene actualmente más de cinco millones de artículos e incorpora un promedio de 800 nuevos artículos por día. En total, hay 38 millones de artículos en el sitio, escritos en más de 250 idiomas diferentes.

Pero un estudio realizado por la Universidad de Oxford el año pasado ha revelado que la gran mayoría de los artículos y las ediciones hechas en el sitio provienen exclusivamente de fuentes occidentales. Aproximadamente la mitad de todas las modificaciones fueron hechas por colaboradores que viven en apenas cinco países: Reino Unido, Estados Unidos, Alemania, Francia, e Italia. Estos, al mismo tiempo, son los países en donde más se utiliza Wikipedia.

Para intentar incrementar el número de artículos que provienen de Europa Central y Oriental, los wikipedistas organizaron la Reunión CEE Wikimedia Privamera 2016 en la cual se publicaron millares de nuevos artículos sobre la historia, cultura, tradiciones y gente de países europeos como Bulgaria, Polonia y Ucrania.

A la vez que el número de contribuciones de autores voluntarios de todo el mundo aumenta, también lo hace la cantidad de información falsa que se publica. Sin embargo, el escepticismo sobre el contenido de los artículos de Wikipedia no es tan generalizado.

El sitio elaboró una larga lista de artículos falsos conocidos, como un "intento claro y evidente de inventar algo". Entre ellas había un artículo que decía que Lord Byron tenía un cocodrilo como mascota, información que permaneció en línea por más de ocho años hasta que se detectó y borró en 2015. Mientras tanto, la revista británica Sunday Times publicó un artículo que reiteraba la afirmación de que el famoso poeta compartía su casa con un reptil.

"No podemos estar seguros de que todos los colaboradores tienen buenas intenciones", dice Tihak. "Pero incluso si quisiéramos concentrarnos en el lado positivo, siempre tenemos que tener en cuenta que cada persona, como creador de contenido o consumidor, tiene valores que se reflejan en la manera en que crean y entienden el contenido. Esta es la parcialidad relacionada con cualquier mensaje que encontramos online u offline, y necesitamos evaluarla para decidir si el mensaje es digno de confianza o no". 

Investigar en profundidad

Que los periodistas deban utilizar Wikipedia o no, genera todavía un amplio debate. Lo que es cierto es que muchos estudiantes usan como referencia esta plataforma. Una práctica que incluso se recomienda en algunas universidades. Cuando buscamos algo en Google, un artículo de Wikipedia a menudo aparece entre los primeros resultados. Sin embargo, una buena investigación exige hilar más fino, dado que esas referencias que en teoría le dan credibilidad a los artículos de Wikipedia podrían ser falsas también.

Un artículo del año 2013 titulado Who's afraid of Peer Review?, escrito en la Revista Science por John Bohannon, describe el experimento del autor en el que presentó documentos científicos falsos con errores evidentes. Envió sus artículos a más de 300 revistas científicas de acceso abierto, y más de la mitad los aceptó.

"Lo que recomiendo a todos aquellos que usan Wikipedia es en realidad lo mismo que recomienda [el co-fundador del sitio] Jimmy Wales", concluye Tihak. "Al trabajar como periodista o estudiante, y dependiendo de la información que necesites, puedes invertir más o menos tiempo verificando las fuentes citadas en Wikipedia y, si es necesario investigarlo en profundidad". 

Incluso Wikipedia dice que Wikipedia no es una fuente confiable. Entonces, ¿deberíamos confiar en ella?